财新传媒
位置:博客 > 于达维 > 三体世界被发现 这一次真的就在射手座

三体世界被发现 这一次真的就在射手座

三体世界,是刘慈欣的小说《三体》故事开始的地方,地球、太阳系乃至整个宇宙的命运,都从三体世界对地球的远征开始。

小说中对于三体世界的设定,是围绕着半人马座阿尔法旋转的一颗行星,由于在物理上“三体”问题无法精确求解,所以构成半人马座阿尔法的三颗恒星永远处于不规则运动状态,所以三体星球的轨道也无序而混乱,让三体人不得不寻找其他更适合生存的地方。

半人马座也就是射手座,它的阿尔法星,也就是其中最亮的星,在中国被称作南门二,虽然看上去像是一颗星,其实由三颗恒星组成。其中甲、乙两星都是特亮星,丙星则比较弱,只有11等,是已知的离太阳系最近的恒星,距离太阳只有4.24光年,也就是著名的“比邻星”。

半人马座阿尔法是距离太阳最近的恒星系,只有4.37光年。在许多关于星际旅行的科幻小说中,理所当然将它当成“第一个停靠港口”,并预测在人口爆炸时甚至会对这个恒星系进行开发与殖民活动。

很多科幻都是基于现实,比如折叠的北京。许多科幻后来都变成了现实,比如三体世界。虽然科学家们在过去也发现过不少存在于三恒星系统中的行星,但是只有这次可以说,这就是大刘说的三体世界。

本周《自然》发表的一项研究,揭示了一个重大发现,在比邻星附近,就有一颗小型岩石行星。该行星被命名为比邻星b(Proxima b),质量约为地球的1.3倍,温度在理论上可使水在其表面保持液态。

英国伦敦玛丽王后大学科学家,通过分析欧洲南方天文台两架望远镜在十几年间收到的观测数据,发现一颗质量与地球相当的温暖行星围绕比邻星运行。

8月24日晚,欧洲南方天文台召开了新闻发布会,宣布了这一发现。而且从观测数据上看,这颗行星运行周期为11.2天,距比邻星约为750万公里,约相当于日地距离的5%。

虽然和地球与太阳的距离相比,它和比邻星的距离似乎太近了。但由于比邻星本身是颗红矮星,质量为太阳的0.123倍,光度仅为太阳的1.55‰,这使得行星比邻星b仍然处于“宜居带”,拥有允许液态水存在的适宜温度。虽然在这个距离上会遭受来自恒星非常强烈的紫外线和X射线的照射,相比于地球空间环境可能更为恶劣。

研究团队发表了两篇论文讨论了比邻星b的宜居性及其气候。他们发现目前这颗星球上在一定条件下存在液态水的可能性不能排除,他们认为在阳光最充足的地区,液态水或许能存在于地表。

从维持大气层和液态水方面来看,比邻星b的宜居性仍存在争议,未来几十年还需要进一步的研究来确认该行星的大气层的特征,评估其是否可以支持生命。

此外,比邻星b轨道距其恒星较近,这意味着它所受的X射线通量远高于地球,而它是否像地球一样拥有保护性磁场仍未可知。

其实不光是《三体》,早在大刘之前,已经有很多人把科幻小说的主场选在了半人马座阿尔法。

比如电影《阿凡达》中虚构的星球潘多拉(Pandora),它正式的名字是“半人马阿尔法B-4”,大小和地球差不多。潘多拉并不是行星,它其实是一个巨型气体行星波里菲密斯(Polyphemus)的卫星,后者体积是木星的两倍,围绕着阿尔法A星旋转。

由于波里菲密斯不止潘多拉一个卫星,所以在潘多拉星球上可以看到一次有两个甚至三个月亮挂在天上的奇景。潘多拉的空气充满氨气、甲烷及氯气,不依赖其他设备普通人类在这里根本无法生存,但同样孕育出了专属族群,以蓝色皮肤的纳美人为代表建立起了星球特有的文明。

在变形金刚系列中,变形金刚种族的母星赛博坦星球(Cybertron),也是围绕半人马座阿尔法星运行的。在故事设定中,它是一个和地球近邻土星体积近似的巨大金属行星,由多种不同属性的金属矿石组成,是那些能使自己身体在机器人形态和各种变形形态之间转换的强大机械生命体的故乡。

赛博坦稀薄大气层的主要成分是氧气,适合机械化生物对冷却的需求,也适合大多数碳基生命的生存。

在科幻小说中,往往是外星人在自己的地方住不下去,来到地球攫取资源。但是对于比邻星来说,情况可能要反过来。

这是因为,作为一颗红矮星,比邻星的寿命将比太阳许多倍。而太阳属于矮星,虽然也是壮年,大致100亿年的寿命已经过半。

也就是说在太阳死亡后的很长时间里,在这次发现的三体星球上存在的任何生命仍可以不断演化。

未来,比邻星b的名字或许要伴随人类的历史,即便到了地球甚至太阳毁灭的时候,这个名字也不会消失,甚至会更亲切。它不仅可能成为人类的太阳系外的新的家园,也是人类走出太阳系的第一个落脚点。

虽然只有4.24光年远,即便是现有最快宇宙飞船也需花费3万年时间才能飞到那里。在未来几百年里,利用机器人探索比邻星b或将成为可能。

时间看上去有点长,当然这只是基于现有技术手段的预估。今年4月物理学家斯蒂芬·霍金就曾在纽约宣布“突破射星”计划,将同俄罗斯商人尤里·米尔纳、脸书创始人扎克伯格合作建立一个新的太空探索项目,建造大批微型星际飞船,并以五分之一光速的速度将它们发射前往半人马座阿尔法星。

当然这个飞船没法坐人,但是能不能把大脑送过去?这就又是大刘的情节了。

推荐 59